Met de trein door Afrika

Zin in een echte droomreis? Ga dan mee met de Shongololo Express, een ouderwetse luxetrein die dwars door Zuidelijk Afrika spoort. Wie naar buiten kijkt, wordt getrakteerd op zandduinen, wildparken en adembenemende landschappen.

Het is een drukte van jewelste in het observatierijtuig. Terwijl de locomotief, misschien wel vijftien rijtuigen verder naar voren, zich een weg uit de kustplaats Swakopmund puft, verdringen de treinpassagiers zich voor de open ramen helemaal aan het eind van de trein. Dat is niet zonder reden. Vrijwel direct als we de stad uit zijn, rijden we het Namib-Naukluft National Park binnen. Aan weerszijden rijzen spectaculaire zandduinen omhoog. Gigantische hopen zand, sierlijk gevormd door de wind. “Hogere duinen vind je nergens ter wereld”, vertelt de Zuid-Afrikaanse natuurgids Dries de Bruyne, die met ons meereist.

Exclusieve diamanten

In bijna twee weken reizen we per luxueuze trein, de Shongololo Express, van Swakopmund in Namibië naar Pretoria in Zuid-Afrika.

Elke dag zijn er excursies, waarbij het land beetje voor beetje in beeld wordt gebracht. Zo gaan we op safari in Etosha National Park. Daar slapen we in een lodge aan de rand van het park en rijden we met zonsondergang en zonsopkomst in jeeps door het park op zoek naar olifanten, leeuwen, neushoorns en giraffen, die zich van dichtbij of ver weg laten zien. We maken een uitstapje in hoofdstad Windhoek en zien de mijnhistorie in het zuiden van het land, waar ’s werelds meest exclusieve diamanten zijn gevonden. De ervaringen worden bij ­terugkomst in de trein geamuseerd door alle passagiers met elkaar gedeeld, in het lounge­rijtuig tijdens de dagelijkse high tea, op het observatieplatform of tijdens het ­diner in het rijdende restaurant.

Overweldigende leegte

Slapen gebeurt in een eigen suite, inclusief comfortabele badkamer en een bed van ­hotelkwaliteit. De trein slingert zich langzaam door een overweldigende leegte. “Namibië is twintig keer groter dan Nederland, maar er wonen net 2,5 miljoen mensen”, legt gids Dries uit. De droogte speelt een grote rol bij het absolute hoogtepunt op het programma: de Sossusvlei, een vallei van klei en zand in de Namib-woestijn, beroemd om de kenmerkende rode duinen en de dode bomen van honderden jaren oud.

Maar ook de Fish ­River Canyon is indrukwekkend, net als Die Groot Gat in Kimberley, de Zuid-Afrikaanse mijnstad. Daar ligt een met de hand gegraven groeve van meer dan tweehonderd meter diep en kijken we zo de aarde in. 

En de naam Shongololo? Dries laat een foto van een duizendpoot zien. “Dit is nu een ‘shongololo’. Zo noemden de inwoners van Namibië het voor hen wonderlijke voertuig toen ze deze trein voor het eerst zagen. Een duizendpoot door de ­woestijn dus, maar wel een heel luxueuze.” 

Plus Magazine organiseert een lezersreis met de Shongololo Express door Namibië en Zuid-Afrika. Kijk op deze pagina voor meer informatie.

Bron(nen):