Fietsend door Amerika, van kust naar kust

Het is de ultieme fietsvakantie: dwars door de VS van oostkust naar westkust. Bas van Oort legde de vijfduizend kilometer lange tocht af. Hij reed door drukke steden en prachtige, verlaten landschappen en ontmoette bijzondere mensen.

Voor het Witte Huis in ­Washington D.C. staan al flink wat bezoekers als Lowie, mijn fietsmaat, en ik iets voor negen uur in de ochtend klaarstaan voor een officiële vertrekfoto van onze fietsreis. Nieuwsgierige omstanders werpen een blik op onze twee volgepakte fietsen, een enkeling vraagt wat onze bestemming is. Het antwoord, ­Seattle, helemaal aan de andere kant van het land, zorgt voor zowel bewondering als spot. “Je moet wel gek zijn”, zegt een vrouw lachend voor ze zich omdraait en een foto van de presidentiële woning maakt.

Je moet ook wel een beetje gek zijn. Vijfduizend kilometer fietsen is een behoorlijke opgave, zowel fysiek als mentaal. Maar zoals met zoveel uitdagingen volgt de beloning vanzelf. Via het platteland van Ohio en ­Indiana bereiken we na drie weken Chicago, de wereldstad aan het enorme Lake Michigan, waar de zomeravonden ons toelachen en we tijdens een rondje fietsen in het ochtendgloren het centrum helemaal voor onszelf hebben.

In La Crosse steken we de Mississippi over, het Wilde Westen in. We eten in saloons en slapen in motels met knipperende neonlichten. We zien nationale parken als de Badlands in South Dakota en Glacier in Montana in volle glorie. En bedwingen in die laatste een van de meest memorabele bergpassen van Amerika: de Going-to-the-Sun Road. De hoogtepunten onderweg volgen elkaar gestaag op, van de Rocky Mountains tot het bijwonen van een heuse rodeo, tot we uiteindelijk voor de Pike Place Market in het centrum van Seattle staan.

Maar hoe mooi het natuurschoon ook is onderweg, hoe overweldigend de skylines van de grote steden ook mogen zijn, het zijn de Amerikanen die we onderweg tegenkomen die de meeste indruk maken. Op de fiets ben je kwetsbaar, zo open en bloot en traag door het landschap bewegend. Je kunt je nergens achter verschuilen, en juist om die reden bieden talloze mensen onderweg hulp aan. Dat varieert van aanmoedigingskreten van passerende automobilisten of het aanbieden van een flesje water langs de kant van de weg tot een gastvrijheid die onze verwachtingen ruimschoots overtreft. 

Geregeld slapen we bij onbekenden thuis. Dat gebeurt meestal via de website www.warmshowers.org, een platform voor vakantiefietsers waarop enthousiastelingen kosteloos hun logeerkamer aanbieden, of hun tuin waar je je tent kunt opzetten. Zo worden we drie dagen onderdeel van de familie Sackett in Okoboji, die in een prachtig huis aan het water woont. In Milwaukee praten we tot diep in de nacht met Shane onder het genot van zijn zelfgebrouwen bier. In Madison, de hoofdstad van Wisconsin, mogen we zelfs een weekend lang op het huis van gastheer Alan passen, terwijl hij zelf met vrouw en kind op vakantie is.

We sluiten kortstondige, maar intense vriendschappen en leren Amerika op een manier kennen die voor de gewone toerist verborgen blijft. En daar hoeven we alleen maar voor te fietsen.

1. De vertrekfoto voor het Witte Huis in Washington D.C.

De eerste etappe is er een van 108 kilometer naar het historische plaatsje Harpers Ferry.

2. Chicago, iets na vijf uur ’s ochtends.

Wie vroeg opstaat, heeft het normaal zo drukke centrum van de metropool grotendeels voor zichzelf.

3. Het hoogtepunt van het jaar in Sheridan, Wyoming: de rodeo.

Een week lang strijden cowboys van heinde en verre om de eer en geldprijzen.

4. Spud Boy’s Diner in Lanesboro, Minnesota, is nog een ouderwetse Amerikaanse eetzaak.

Alleen open voor ontbijt. De eigenaar, tevens bediende en chef-kok, staat hier pannenkoeken en wafels te bakken.

5. In Polebridge, in het noorden van Montana, brengen we de nacht door in een tipi.

Polebridge ligt aan de voet van Glacier National Park.

6. De Going-to-the-Sun Road in Glacier National Park is een van de allermooiste bergpassen van het land.

7. Een Amerikaanse zeearend vliegt over Pactola Lake, in de Black Hills van South Dakota.

Schrijf & win!

Bas van Oort schreef een boek over zijn fietsreis door de ­VS: Het wonder van Iowa (Prometheus, €19,99). Plus Magazine geeft 10 exemplaren weg. Kans maken? Vul uw gegevens in op www.plusonline.nl/fietsreis. Of schrijf ze op een briefkaart en stuur die uiterlijk 20 maart naar: Redactie Plus Magazine, Postbus 44, 3740 AA Baarn, o.v.v. ‘fietsreis USA’ en vermeld uw naam, adres en telefoonnummer. De winnaars vindt u na de sluitingsdatum op www.plusonline.nl/prijsvragen-en-quizzen

Bron(nen):