Estland: kleurrijk en divers

Estland, als kleinste familielid van de Baltische Staten zou je er zo overheen kijken. Toch kun je dat beter niet doen, want dan mis je een ontzettend kleurrijk en afwisselend land met een rijke geschiedenis.

Decennialang was Estland onderdeel van de Sovjet-Unie en dat heeft zeker zijn sporen nagelaten. Daarom wordt Estland vaak gezien als een Oost-Europees land, terwijl het qua cultuur vooral een Noord-Europees land is, met een taal die nog het meeste lijkt op het Fins.

Kleurenpracht in Tallinn

We beginnen in de hoofdstad Tallinn en het eerste dat hier opvalt, is de enorme kleurenpracht in de oude binnenstad, die in z’n geheel op de Werelderfgoedlijst van UNESCO staat. Hier speelt het grootste deel van het toeristische leven zich dan ook af. Op de Domberg – de Toompea – ziet u de diverse invloeden die de stad gevormd hebben: van de Deense Domkerk tot de Russisch-Orthodoxe Kathedraal van Alexander Nevski en het barokke Kadriorgpaleis.

U kunt er ook heel goed winkelen. Natuurlijk kunt u hiervoor door de grote winkelstraten gaan, maar veel leuker is het om te struinen door een van de smalle straatjes, zoals de Katariina käik. En zoekt u wat culturele vorming buiten het centrum? Breng dan een bezoekje aan het Eesti Vabaõhumuuseum, een openluchtmuseum waar u kunt zien hoe men vroeger op het Estse platteland leefde.

Oudgelovigen rond het Peipusmeer

Een paar unieke gemeenschappen vind je aan de oevers van het enorme Peipusmeer. Russische Oudgelovigen vluchtten hier in de 17de eeuw vanuit Novgorod naartoe nadat zij zich afscheidden van de Russisch-Orthodoxe kerk. Deze plaatsen, waaronder Kallaste en Mustvee hebben een bijzondere architectuur waarin u de Russische invloeden nog goed kunt terugzien.

Natuur en landschap

Op het eerste gezicht is Estland qua landschapsverloop vergelijkbaar met Nederland: Het is grotendeels vlak, met in het zuiden een heuvelachtig gebied. Maar natuurliefhebbers kunnen er hun hart ophalen. Het land is dichtbebost en kent vele meren, rivieren, venen en moerassen. En de nationale parken zijn ronduit prachtig. De mooiste natuur vindt u in:

  • Soomaa Rahvuspark: een uitgestrekt veengebied met een bijzondere populatie van onder andere reeën, bruine beren, lynxen en wolven.
  • Lahemaa National Park: in dit nationale park wisselen prachtige natuur en de eeuwenoude cultuur van de Baltische Duitsers elkaar af.
  • Karula: in Karula vindt u een schilderachtig landschap met meren en oude boerderijen.
  • De Valaste waterval: de grootste waterval van Estland, waar het water 26 meter naar beneden stort.

De Estse archipel

Voor de kust van Estland liggen honderden eilanden, waarvan de meeste onbewoond zijn. Vroeger werden ze door de Sovjet-Unie gebruikt voor militaire doeleinden; nu zijn ze een walhalla van rust.

Een van de grootste eilanden is Saaremaa, dat vooral bekendstaat als kuuroord. Maar ook heeft het eiland een indrukwekkende architectuur – met onder andere de oude hoofdstad, verschillende kastelen, versterkte kerken en oude dorpen – en prachtige natuur.

Koren

Estland staat bekend om zijn festivals. Zo wordt het bekendste folkfestival van het land elk jaar gehouden in de stad Viljandi. En elke vijf jaar vindt het Estisch Zangfeest plaats, dat op de lijst van immaterieel erfgoed van UNESCO staat.

Folklore in Setumaa

Maak kennis met de oorspronkelijke bewoners van zuidelijk Estland, de Setu. Met een bevolkingsaantal van slechts 15.000 vormen ze een etnische minderheid in Estland, maar ze hebben hun eigen taal en folklore behouden. Dit is nog goed te zien in hun woongemeenschappen in de streek Setumaa, waar huizen bij elkaar gebouwd zijn met een soort palissade eromheen. En bij speciale gelegenheden steken ze zich in de traditionele streekdracht.